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El ABC del cáncer laboral

Dom, 15/10/2006 - 12:19
PEX
Dossier

¿Qué es el cáncer laboral? Entendemos por cáncer laboral todos los tumores malignos provocados por la exposición a cancerigenos en el trabajo. Se estima que en España mueren cada año más de 7.000 personas por cánceres de origen profesional, aunque muy raramente son reconocidos como tales.

¿Qué son los cancerígenos laborales? Un cancerígeno es un agente presente en el ambiente de trabajo que es capaz de provocar cáncer en las personas que están en contacto con él. Los cancerígenos laborales pueden ser agentes físicos (radiaciones ionizantes), químicos (amianto) o biológicos (virus de la Hepatitis B). Se calcula que unos 5.000.000 de trabajadortes españoles (1 de cada 4) están expuestos a cancerígenos laborales 

¿Cómo reconocer un cancerígeno laboral? Las sustancias químicas catalogadas como cancerígenos en la legislación vigente deben mostrar en las etiquetas del envase las frases "Puede causar cáncer" o "Puede causar cáncer por inhalación". También debe ponernos sobre alerta la frase "Posibilidad de efectos irreversibles". Además, existen listados científicos, como los del Centro Internacional de Investigación sobre el Cáncer (IARC), que tiene clasificados casi un millar de agentes según el grado de evidencia científica existente sobre su cancerogenicidad para la especie humana. 

¿Hay exposiciones seguras? En general se admite que para la mayoria de cancerígenos no existe un valor límite de exposición por debajo del cual se pueda asegurar que no hay riesgo. Es decir, cualquier exposición a un agente cancerígeno aumenta la probabilidad de desarrollar un tumor maligno. Si uno no juega nunca a la lotería, es seguro que no le va a tocar. Si juega sólo de vez en cuando, aunque es poco probable, alguna vez puede tocarle. Cuanto más juegue, mayor será la probabilidad de que le toque.

¿Cómo garantizar la prevención? No es admisible utilizar los valores límite como criterio de prevención sino que se debe hacer todo lo posible por evitar cualquier exposición o conseguir que ésta sea lo más baja posible. La mejor forma de lograrlo es mediante la eliminación de los productos cancerígenos o su sustitución por otros de menor riesgo.

¿Cuánto tarda en producirse un cáncer? Entre la primera exposición a un cancerígeno y la aparición de signos o síntomas de cáncer pueden pasar años o decenas de años, tantos que muchas veces el cáncer se detecta cuando el trabajador ya no está expuesto o incluso cuando ya se ha jubilado. El tiempo que media entre la exposición y la aparición del cáncer se denomina "período de latencia".

¿Se puede hacer detección precoz del cáncer? Muy pocos cánceres son susceptibles de ser detectados en estadíos realmente precoces por lo que la vigilancia de la salud no suele ser en este caso una buena opción preventiva.