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Eliminación de PCB de los lugares de trabajo

Mar, 15/04/2003 - 12:19
ESTEFANÍA BLOUNT Y DOLORES ROMANO
Condiciones de trabajo

España está incumpliendo los plazos de eliminación de los PCB, tóxicos cancerígenos y disruptores endocrinos. Prohibidos desde los años 70, los países europeos deben eliminarlos antes del final del año 2010. Sin embargo, 210.000 toneladas de PCB siguen en los puestos de trabajo, amenazando la salud de los trabajadores y trabajadoras y al medio ambiente. Si España no es capaz de eliminar de los puestos de trabajo esta sustancia que ya está prohibida, ¿qué va a pasar con el resto de sustancias que ponen en riesgo nuestra salud? Los delegados y delegadas de prevención tenemos mucho que decir en este proceso.

Los bifenilos policlorados, conocidos como PCB, son un grupo de 209 sustancias sintéticas cloradas, de elevada toxicidad para el medio ambiente y la salud. Hasta su prohibición en España en 1986, se comercializaban en mezclas de hasta 50 PCB diferentes, con distintas denominaciones, siendo ASKAREL y PIRALENO los más conocidos.

Los PCB han sido aprovechadas en numerosos usos industriales a lo largo del siglo XX, empleándose como fluidos aislantes (“aceites”) de transformadores y condensadores, plastificantes y fluidos hidráulicos, entre otros (ver tabla). Los PCB también se generan como subproductos en varios procesos industriales y durante la incineración de residuos. 

En la actualidad está prohibida su fabricación y comercialización por sus graves riesgos sobre el medio ambiente y la salud, y sus usos han sido muy restringidos1. El Real Decreto 1378/19992, establece la obligación de eliminar o descontaminar los PCB y aparatos que los contienen antes del final de 2010.

A pesar de estas regulaciones, grandes cantidades de PCB y materiales y residuos contaminados con PCB, sobre todo transformadores y condensadores, se encuentran aún en muchos lugares de trabajo. En el año 2001 se estimaba que existían 210.000 toneladas de PCB y aparatos contaminados con PCB repartidos por el estado español 3.

Riesgos sobre la salud y el medio ambiente

Los PCB se caracterizan como probables cancerígenos para los seres humanos, además, dañan al sistema inmunológico, a la reproducción, al desarrollo, al sistema neurológico y al hígado. Los PCB son disruptores endocrinos afectando el mecanismo de actuación de las hormonas tiroideas, estrógenos y andrógenos, y por tanto, al sistema reproductivo. También se transfieren a los hijos a través de la placenta y de la leche materna, ocasionando daños a la descendencia.

Los PCB se absorben por la vía respiratoria, la piel y vía digestiva. En las exposiciones crónicas la vía principal de penetración es la piel. En las exposiciones accidentales, por derrames, fugas o incendios la vía de entrada más importante es la respiratoria. Las fuentes de exposición laboral más importantes provienen de las tareas de mantenimiento, descontaminación y los accidentes por roturas de circuitos o incendios. Por ello, las empresas deben definir las normas de seguridad a observar y los medios de protección a utilizar para estas situaciones.

Intervención sindical para la eliminación

El Real Decreto 1378/1999 obliga a las empresas a eliminar los PCB que posean antes del final del año 2010, debiendo informar sobre la presencia de estos contaminantes a la administración y seguir unas estrictas normas de seguridad.

La acción sindical en la empresa pasa por:

  1º Pedir información al empresario sobre la posible presencia de PCB.
  2º Exigir a la empresa la elaboración de un plan de eliminación controlada.
  3º Exigir la protección de los trabajadores /as y la vigilancia de la salud.
  4º Garantizar la participación y seguimiento.

 

Tabla. Sectores y aplicaciones donde se pueden encontrar PCB.

Sectores Usos
Eléctrico (incluyendo distribución) Transformadores
Grandes condensadores
Condensadores pequeños
Interruptores
Reguladores de voltaje
Cables rellenos de líquido
Interruptores de circuito
Electroimanes

Instalaciones industriales
- Metal: aluminio, cobre, hierro, acero.
- Cemento
- Química
- Plásticos
- Refinerías de petróleo

Transformadores
Grandes condensadores
Condensadores pequeños
Fluidos refrigerantes
Fluidos hidráulicos (equipos)
Reguladores de voltaje
Interruptores de circuito
Electroimanes

Ferrocarril

Transformadores
Grandes condensadores
Reguladores de voltaje
Electroimanes

Operaciones mineras subterráneas

Transformadores
Condensadores
Fluidos hidráulicos (equipos)
Tomas de tierra

Instalaciones militares

Transformadores
Grandes condensadores
Condensadores pequeños
Interruptores de circuito
Reguladores de voltaje 
Fluidos hidráulicos (equipos)

Edificios comerciales y residenciales
- Hospitales 
- Oficinas 
- Escuelas
- Comercios
- Residencias

Pequeños condensadores (en lavadoras, secadores de pelo...)
Interruptores de circuito
Electroimanes

Laboratorios de investigación

Bombas de vacío
Balastos de lámparas fluorescentes
Pequeños condensadores
Interruptores de circuito

Fabricación de componentes electrónicos

Bombas de vacío
Balastos de lámparas fluorescentes
Pequeños condensadores
Interruptores de circuito

Plantas depuradoras de aguas residuales

Bombas de vacío
Motores de pozos

Talleres de reparación y mantenimiento de automóviles 

Aceites usados 
Vertederos y plantas de gestión de residuos
- Residuos urbanos e industriales j 
- Chatarrerías
Aparatos y equipos desguazados
Escombros
Chatarras. Vertidos

 

1 Se pueden seguir utilizando transformadores que contengan menos de 500 ppm de PCB y que estuviesen en servicio a 30 de junio de 1986, hasta el final de la vida útil del aceite.
2 El Real Decreto 1378/99, de 27 de agosto, por el que se establecen medidas para la eliminación y gestión de los policlorobifenilos, policloroterfenilos y aparatos que los contengan, traspone la Directiva 96/59 a la legislación española.
3 Plan Nacional de Descontaminación y Eliminación de policlorobifenilos (PCB) y Policloroterfeniles (PCT) y aparatos que los contengan (2001/2010). BOE nº93, 18 de abril de 2001.