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Los hijos de los trabajadores expuestos a pesticidas tienen más riesgo de padecer leucemia infantil

Sáb, 15/07/2017 - 12:19
BERTA CHULVI
Entrevista

Un estudio publicado este año por la revista científica Enviromental Research arroja unos resultados muy claros sobre qué supone para la descendencia de los agricultores californianos la exposición a pesticidas: un 70% más de riesgo de padecer leucemia linfoide aguda. La leucemia es el cáncer más común en la infancia con 300 nuevos casos al año en España, una cifra que alcanza los 12.000 en EEUU. Hablamos con Robert B. Gunier, investigador de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Berkeley y responsable de este trabajo.

¿En qué consiste la leucemia linfoide aguda?
Este tipo de leucemia generalmente afecta a los niños entre los 3 y los 7 años de edad y es la leucemia aguda más común en la infancia. Se presenta cuando el cuerpo produce un gran número de glóbulos blancos inmaduros, llamados linfoblastos. Las células cancerosas rápidamente se multiplican y reemplazan a las células normales en la médula ósea, el tejido blando en el centro de los huesos que ayuda a formar las células sanguíneas. La LLA impide que se formen células sanguíneas saludables. Se pueden presentar síntomas potencialmente mortales. Desde los años 70, en EEUU, la incidencia de la leucemia crece un 1% cada año, con incrementos superiores entre la población de origen latino, lo que apunta que detrás de este crecimiento están factores medioambientales a los que está expuesto principalmente este grupo étnico que se concentra en el sector agrícola o en los empleos más precarios.

¿Puede explicarnos en qué ha consistido el estudio cuyos resultados acaba de publicar la revista Enviromental Research?
Habíamos observado que la relación entre la exposición de los adultos a pesticidas y la leucemia linfoide aguda (LLA) de sus hijos varía de unos estudios a otros. Nuestra hipótesis es que esa inconsistencia podía deberse a los diferentes métodos para estimar la exposición de los padres y madres que se basan en las matrices empleo-exposición y que únicamente tienen en cuenta el sector en el que trabaja el adulto, pero no las tareas que desarrolla. En California disponemos un estudio de caso a gran escala en relación a la leucemia infantil, The California Childhood Leukemia Study (CCLS), que nos permite acceder a una muestra amplia de niños y niñas con leucemia y sus familias, así que quisimos poner a prueba esta hipótesis. Seleccionamos 669 niños y niñas diagnosticados con LLA y sus familias y 1.021 familias para el grupo control atendiendo a la edad de los niños, el sexo, el grupo étnico (si eran latinos o no), la raza de la madre (blanca, negra, asiática u otra) y los ingresos familiares. Clasificamos a los padres y madres por dos métodos distintos: uno atendiendo a la ocupación por sectores, como viene siendo habitual en las matrices empleo-exposición, y otro que denominamos “módulos- empleo-tareas” que utiliza la metodología de entrevistas de Gerin y Siemiatchy con un énfasis especial en las tareas que realizan los trabajadores y las trabajadoras.

¿Cuáles han sido los principales resultados de esta investigación?
Un primer resultado importante es el vínculo entre exposición paterna a pesticidas en el periodo perinatal con el riesgo de padecer leucemia por parte de su descendencia. Estábamos acostumbrados a encontrar esta relación en el caso de las madres expuestas a pesticidas antes y durante el embarazo, pero no es tan habitual encontrar este vínculo entre la exposición de los padres a pesticidas en un periodo de tiempo que abarca desde un año antes del nacimiento y hasta el tercer año de vida de los hijos. El resultado se produce con todos los métodos utilizados para evaluar la exposición. Con el método “módulos-empleo-tareas”, el riesgo de padecer leucemia es 70% mayor entre los hijos de los trabajadores expuestos a pesticidas que entre los no expuestos. Con la matriz empleo-exposición, el riesgo se ve atenuado en un 57% pero todavía es significativo. Con las madres expuestas a pesticidas no se observa una relación significativa, pero pensamos que puede deberse a que en nuestra muestra son pocas las madres que se dedican a la agricultura directamente.

¿De qué tipo de trabajadores estamos hablando?
Se trata de una muestra que reproduce bien la segregación laboral en California. Es decir, donde mayormente los trabajadores agrícolas expuestos a pesticidas son de origen mexicano. En nuestra muestra infantil compuesta por 669 niños o niñas menores de 15 años que padecen leucemia, el 50% eran latinos y el otro 50% no, pero entre los varones expuestos a pesticidas el 87% eran latinos, porque son latinos los que realizan la mayoría de tareas agrícolas. En nuestro estudio, los varones expuestos a pesticidas son mayoritariamente agricultores que se dedican a la recolección o poda de uva o tomate. Es decir, hay muy pocos que apliquen directamente los pesticidas, son trabajadores que han estado en el campo realizando otras tareas.

¿Disponen de información sobre qué pesticidas están detrás de las exposiciones?
Sí se lo preguntamos, porque el método de entrevista para clasificar a los trabajadores por "módulos-empleo- tareas" es muy minucioso. Cada entrevista viene a durar una media hora, pero lo que ocurre es que la mayoría lo desconocen, porque no son ellos los que aplican los pesticidas. Cuando lo recuerdan, el producto más nombrado es el glifosato.

¿Su interés era mostrar que las matrices empleo-exposición enmascaran las relaciones entre ciertas exposiciones y patologías?
En cierta medida sí, porque nos interesa encontrar metodologías más precisas para determinar la exposición de los trabajadores y trabajadoras a ciertas sustancias si queremos investigar los factores medioambientales que están detrás de las enfermedades. Las matrices empleo-exposición son muy prácticas para trabajar con poblaciones muy grandes, pero sobreestiman la exposición y entonces debilitan la relación entre esta y la enfermedad. En nuestro estudio hemos observado que con la matriz empleo-exposición un 10% de los padres fueron erróneamente clasificados y esto redujo el 50% la estimación del riesgo de que su descendencia padeciera leucemia linfoide aguda. El método de los “módulos-empleo-tareas” ofrece información detallada sobre qué tareas han ocupado al trabajador o trabajadora, un aspecto que combinado con el conocimiento experto permite una mejor clasificación de los trabajadores atendiendo a la exposición.

El pasado año, otra investigación de la Universidad de Berkeley en la que usted también ha participado, mostró que la exposición laboral de los padres a disolventes orgánicos aumenta el riesgo de sus hijos e hijas de padecer el mismo tipo de leucemia ¿qué resultados obtuvieron?
Sí, se trata de un trabajo similar dirigido por la epidemióloga Catherine Metayer y publicado en Enviromental Research. También utiliza la metodología de “módulos-empleo-tareas” para clasificar a los padres de una muestra de 670 niños con leucemia linfoide aguda, 104 con leucemia mieloide aguda y 1.021 casos control. Para clasificar las exposiciones de los padres y madres de estos niños se utilizaron 19 módulos-empleo- tareas atendiendo a su exposición a disolventes orgánicos, gases de combustión, pinturas, metales, asbesto, polvo de madera y desinfectantes. El 50% de los casos de niños afectados eran de origen latino, un porcentaje que fue del 46% en el grupo control. Se controlaron otros factores como el nivel de ingresos y educativo de padres y madres, el grupo étnico de madres y padres, la edad de los padres cuando nació el niño, la edad de diagnóstico de la enfermedad, etc. El resultado es que entre las madres, la exposición a estas sustancias químicas era baja, excepto en el caso de los desinfectantes, y no se observó una relación estadísticamente significativa con el riesgo de padecer leucemia. El resultado con los padres es distinto: no se observó relación entre los padres no latinos expuestos a estos compuestos químicos, pero sí entre los padres latinos, especialmente los que utilizan productos desengrasantes y disolventes como mecánicos o albañiles y pintores en el sector de la construcción. Los autores consideran que la diferencia existente entre los padres latinos y no latinos puede deberse a las diferentes condiciones de trabajo, sobre todo en el uso de los equipos de protección individual y a una exposición más elevada a los diferentes compuestos químicos por parte de los padres latinos, pero son explicaciones que requerirán más investigaciones para ser puestas a prueba.